Flex appeal

La souplesse d’une feuille de papier

La tablette PaperTab du Human Media Lab fait jaser
11 décembre 2013

Par Sarah Brown

Cela semble tellement rétro. La tablette de l’avenir s’apparentera à la feuille de papier. Il sera possible de la plier, de l’enrouler et peut-être même de l’insérer dans la poche arrière d’un pantalon. En novembre dernier, à l’occasion du World Technology Awards qui s’est tenu à New York, des esprits innovateurs du Human Media Lab de la Queen University, qui se penchent sur de nouvelles façons de travailler avec les ordinateurs, ont été honorés pour leur technologie PaperTab — une série d’ordinateurs minces et souples comme une feuille de papier pouvant obéir à des gestes et interagir les uns avec les autres.
 

Imaginez la scène : au lieu de ce grossier moniteur posé sur votre bureau encombré d’une demi-douzaine de fenêtres ouvertes qui luttent pour l’espace disponible, vous pourriez bientôt vous retrouver devant un ensemble de tablettes tactiles minces comme une feuille de papier. Vous pourriez ainsi tout voir à la fois — et faire glisser des fichiers d’une tablette à une autre. Si vous devez travailler avec une image complexe et de grande dimension — un dessin d’architecture par exemple — vous n’auriez qu’à juxtaposer deux de ces tablettes pour l’étendre sur toute la surface, créant une image plus détaillée.

Les chercheurs du Human Media Lab, qui collaborent à ce projet avec Plastic Logic (une société du Royaume-Uni spécialiste de l’électronique plastique) et les laboratoires d’Intel, sont convaincus que d’ici une dizaine d’années, la tablette PaperTab aura remplacé la plupart des ordinateurs de bureau, des tablettes et des portables. Selon Roel Vertegaal, qui dirige le laboratoire, « Cette technologie comporte de nombreux avantages : l’appareil est moins cher à fabriquer; il est pratiquement indestructible; il est très léger. Il devient aisé d’en posséder plusieurs. Voilà pourquoi la feuille de papier se prête si bien à de multiples usages. » Et à bien y réfléchir, avoir un seul écran semble tout à coup plutôt restrictif.

Un programme d’appels souple

Alors même que le Human Media Lab se distingue par son ordinateur souple PaperTab, les consommateurs à l’affût de la technologie se procurent les premiers téléphones intelligents à écran concave. « Peu à peu, les grandes sociétés se mettent à commercialiser la technologie que nous étudions il y a 9 ans », affirme M. Vertegaal. En effet, les chercheurs participent à la conception de matériel et de techniques d’interaction pour écrans bombés depuis 2004. M. Vertegaal estime que si LG et Samsung ont décidé d’investir dans la production massive de ces écrans, même si ceux-ci sont rigides, cette technologie pourrait mener à de nombreuses autres applications pour écrans souples dans un proche avenir. Au Human Media Lab, M. Vertegaal et son équipe travaillent d’arrache-pied pour perfectionner le MorePhone, un téléphone intelligent unique parce que pliable et doté d’un fil en alliage à mémoire intégré qui se contracte, permettant ainsi au téléphone de changer de forme pour donner aux utilisateurs un indice visuel des appels, des textos et des courriels entrants.
 

Un monde de souplesse

Bien que la plupart des expériences menées au Human Media Lab sur des écrans bombés soient toujours à l’étape du prototype, les visiteurs de Singapour peuvent assister à une démonstration réaliste du travail accompli au laboratoire en se rendant à la boutique phare du téléphone mobile de SingTel. De fait, c’est là que les chercheurs du Human Media Lab se sont associés à Pufferfish, une société anglaise qui se spécialise dans les écrans sphériques, en vue de concevoir un globe multitouche. Les visiteurs sont invités à « voir le monde » en sélectionnant une ville sur le globe numérique. Ils sont alors conduits à destination au moyen d’un écran à haute définition long de 14 mètres qui obéit à leurs gestes : ils peuvent ainsi agrandir ou réduire le plan de la ville au fur et à mesure qu’ils la survolent.
 

Mention de source de l’image principale : Human Media Lab